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Podicipedidae é a única família de aves da ordem dos Podicipediformes. O grupo está presente em todos os continentes, exceto nas regiões polares e a maioria das ilhas oceânicas. Os mergulhões são aves de médio porte, sobretudo aquáticas que habitam zonas de água doce como estuários, lagos e rios.

A plumagem é geralmente castanha ou cinzenta, sendo a zona ventral mais clara. O dimorfismo sexual, se presente, ocorre apenas na época de reprodução. O pescoço é alongado e termina numa cabeça arredondada com bico curto, por vezes encurvado. O corpo é estreito, com as patas localizadas quase na zona terminal, uma adaptação à natação e ao mergulho que torna estas aves bastantes desajeitadas em terra. As asas são curtas mas fortes e permitem voo durante longas distâncias; algumas espécies são migratórias.

Os mergulhões alimentam-se de peixes, insetos, moluscos e crustáceos, que caçam durante os mergulhos. São sobretudo aves solitárias mas formam casais durante a época de reprodução ou grandes grupos nas alturas de migração.

As posturas, com 3 a 9 ovos, são feitas em ninhos isolados, construídos na água em montes de lama ou zonas de vegetação aquática densa (paludícola). Os juvenis chocam prontos para nadar e são cuidados por ambos os pais, que por vezes os transportam no dorso.